Con las cofradías entró en el mundo de los pobres y pronto, el dolor de ellos le tocó el corazón. Pero fueron los niños, los niños abandonados, los niños que tenían que trabajar desde pequeños, los niños sin educación, los niños agresivos y violentos, los niños con su niñez herida, los que le sembraron la profunda inquietud que transformaría su vida. En 1597, después de haber descubierto una pequeña escuela que funcionaba en la sacristía de una pobre parroquia del Trastévere romano, abrió Calasanz, la Primera Escuela Gratuita de Europa.

Las Escuelas Pías, como él las llamó, se le fueron metiendo en el corazón, tanto, que cuando al fin le ofrecieron una gran canonía en Sevilla, él respondió: "En Roma he encontrado la manera definitiva de servir a Dios, haciendo el bien a los niños pobres, y no los dejaré por nada del mundo".

Dedicó la segunda mitad de su vida a educar a los niños pobres de Roma y a fundar escuelas gratuitas en otros lugares de Europa. Antes de su muerte, había más de 37 escuelas calasancias en Europa. Para asegurar la persistencia de las Escuelas Pías y para favorecer el surgimiento de verdaderos maestros que se entregaran con pasión y vocación a los niños, fundó Calasanz en 1617 la Congregación de los Padres Escolapios. Fue perseguido por sus ideas renovadoras, por su deseo de educar a las clases marginadas y por causa de las divisiones internas que se dieron al interior de su propia comunidad religiosa. El mismo Papa Inocencio X, dictó medidas que tendían a la extinción total y definitiva de la Orden de las Escuelas Pías. Sus últimos años de vida los dedicó a la redacción de cartas que por una y otra parte abogaban por la persistencia de sus Escuelas Pías, y confirmaban a los escolapios en su misión, invitándolos a ser fieles hasta el final.

José de Calasanz, quien como religioso había elegido el nombre de José de la Madre de Dios, murió en la noche del 24 al 25 de agosto de 1648, siendo muy anciano, muy pobre, viendo su obra casi totalmente destruida, pero lleno de esperanza. Esa esperanza fue la que sostuvo su obra y la que ha permitido que también tú, seas educado en la Piedad y en las Letras.

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